“It's OK not to be OK”: Minnesota psychologists push back on “toxic positivity”

Content:KEVYN BURGER; Translator: Hữu Phan | Photos:TheFace Team | 2020-05-06

“It's OK not to be OK”: Minnesota psychologists push back on “toxic positivity”
Chia sẻ:

"Choose joy."

"We’re in this together."

"Good vibes only."

In the midst of the pandemic, reminders to stay upbeat are everywhere. Mottos, memes and maxims along with Twitter hashtags and Instagram accounts are devoted to preaching optimism as an approach to manage the epic uncertainty.

But for some people, the relentless focus on the bright side can go too far.

Psychologists, who coined the term "toxic positivity", point out that the mind-over-matter message isn’t always the right approach, especially when it ignores, suppresses or dismisses negative feelings caused by grief, trauma or mental illness.

"Telling someone who is hurting to be positive is well-intentioned, but it backfires", said therapist Sherry Merriam. "It asks people to stuff their very real feelings. It makes the people it’s supposed to help feel even worse."

A licensed professional clinical counselor, Merriam recently moved her practice from her Edina office to her Hopkins dining room, where she now sees her clients via computer screen. While the toll from the shutdown has been widespread, Merriam said the losses are particularly harsh for those already dealing with mood disorders and anxiety.

"It’s as if this turned up the gravity on the planet. For those people, whatever they were trying to do feels harder and heavier now", she said. "Now we see the pressure to make something positive out of this situation — get that sourdough started, read those books. It’s wonderful for those who can use those things as coping mechanisms, but a lot of people can’t and they feel like a failure. That’s what makes it toxic."

Long before the arrival of the coronavirus, JD Holmquist learned firsthand about toxic positivity.

In 2009 when he was a college student, he was drugged, beaten and sexually assaulted. As he struggled with post-traumatic stress disorder in the aftermath, he grew weary of being told to cheer up and count his blessings.

"Right from the start, I got a lot of unsolicited advice from everyone I interacted with in positions of power — police, nurses, doctors", said Holmquist, of Milaca, Minn. "The message was, "If you’re sad or depressed or experience a panic attack, cover it up.""

Holmquist, who has an undergraduate degree in psychology and master’s degrees in public health and criminal psychology, is now a victim’s advocate. He regularly lobbies for more professional support for people who have survived trauma.

"It makes other people feel better when they tell you that things will look up. They can think, "I gave you wonderful advice on how to manage your mental health"", he said. "For a long time I tried to force myself to believe that and I wound up ignoring very real conditions. Pushing away something that needs to be felt can make it fester. It’s OK not to be OK."

A different message

Positivity needn’t be toxic. A body of research finds that cultivating a positive outlook can boost immunity, lower stress levels and even lengthen life spans.

But due to their personalities, brain chemistries or experiences, not everyone can simply adopt a happy-go-lucky outlook. Denying negative emotions takes its own toll, according to social scientists.

Stanford researchers who followed participants for 10 years concluded that denying negative feelings as a coping mechanism during stressful times was linked to a heightened risk of later depressive symptoms. A 2012 Australian study found that people who followed social expectations about feeling happy actually felt sad "more frequently and intensely."

"Research has shown us that it’s normal for different people to have different set points with their emotions", said Mary Jo Kreitzer, founder and director of the Earl E. Bakken Center for Spirituality & Healing at the University of Minnesota.

"Someone who is experiencing overwhelming feelings of sadness can’t flip a switch or jolly their own way out of it", she said. "Toxic positivity refuses to acknowledge their challenges. If we ask others to be inauthentic, that doesn’t build resiliency and relationships."

Kreitzer, a professor in the university’s School of Nursing, encourages parents to allow their children to express a range of feelings.

"From the time kids are young, we can let them know you can be angry, you can be sad, it’s OK", she said. "You don’t have to go through life on autopilot. That’s a different message than one that says, "Get over it. Change your attitude. If you’re struggling, you’re weak,"", she said.

Bridget Siljander considers toxic positivity to be particularly cruel when directed at people with disabilities.

"We act like if they just try harder they can be happy. That ignores science. It ignores diversity. It ignores trauma", said Siljander, of Minneapolis. "It feels fake and makes them feel more alone and less hopeful."

A graduate student at the Humphrey Institute at the University of Minnesota, Siljander has worked as an advocate, employment counselor and personal care attendant for people with disabilities.

"Saying "be positive" marginalizes and isolates people", she said. "I’m autistic, I have depression and anxiety and I’ve been diagnosed with PTSD. It’s not realistic to ask me to conform to these very specific, socially valued emotions."

Siljander said the toxic positivity in messages during the weeks of the stay-at-home order have been especially jarring.

"When I hear, "Everything is going to be OK," I think, "Speak for yourself". If your needs are being met, you can spout out platitudes. It’s a slap in the face to people who don’t have the financial or emotional resources to absorb the losses they’re facing."

That’s not to say that focusing on the positive is ineffective. Siljander acknowledges that looking for silver linings helps some people bounce back.

"If it works for you, it’s not toxic", she said. "If it makes someone else feel invalidated, it is."

Acknowledge uncertainty

If you or someone you know is struggling, looking on the bright side may not be helpful. Trying to reason away negative feelings or demanding that you "Snap out of it!" likely won’t do any good and may, in fact, be harmful.

Instead, when someone expresses their emotions, listen, then acknowledge and validate their feelings. Instead of assuring them that everything will be OK, say, "I’m here for you, I care for you" and ask how you can support them.

If someone feels overwhelmed, give them space to talk about their experience without judgment. You can say, "That sounds hard for you, tell me more about that."

Don’t tell them what you would do or feel in their place. Instead, ask them if they just need to vent or want advice.

If the negative feelings deepen or linger, don’t play therapist. People with persistent depressive feelings should be encouraged to see a physician and a mental health professional.

Sponsored Stories

Data Station #11 – Tương lai tài chính số Đông Nam Á

Không chỉ đơn thuần chia sẻ những báo cáo hữu ích, Data Station là loạt bài phỏng vấn đào sâu vào các kết quả nghiên cứu, dưới góc nhìn của người trong cuộc, nhằm đưa ra những quan điểm sâu sắc và đề xuất có tính ứng dụng cao cho kế hoạch marketing sắp tới của bạn.

Giải mã Gen Z – Người bản địa số

Gen Z thực sự là "True Gen – Thế hệ đích thực" với các đặc tính: theo đuổi lý tưởng của mình, thích đối đầu hơn và ít mở lòng, chấp nhận nhiều quan điểm khác nhau. Cùng tìm hiểu quan điểm của Gen Z tác động đến các thế hệ khác trong tiêu dùng nói chung.

Mobile không còn là kênh tiếp thị ưu tiên mà bắt buộc để “sống còn”

Covid-19 khiến Nike đã đóng cửa hơn 5.000 trong số khoảng 7.000 cửa hàng tại Trung Quốc nhưng Nike vẫn tăng trưởng hơn 30% doanh số bán hàng trực tuyến tại Trung Quốc lớn hơn so với cùng kỳ năm ngoái. Họ đã làm điều đó như thế nào?

“Cơn sốt” livestream có thể bán được mọi thứ đến Og Mandino cũng không ngờ

|News

“Cơn sốt” livestream có thể bán được mọi thứ đến Og Mandino cũng không ngờ

Og Mandino, tác giả cuốn sách nổi tiếng "Người bán hàng vĩ đại nhất thế giới" cũng không ngờ rằng "nữ hoàng livestream" Huang Wei có thể chốt deal gói phóng tên lửa trị giá 5,6 triệu USD chỉ vài phút… nhờ livestream.

Chuyện của Quang Đăng – Từ trường kinh doanh đến chàng vũ công “gây sốt”

|Magazine | The Entertainment Issue

Chuyện của Quang Đăng – Từ trường kinh doanh đến chàng vũ công “gây sốt”

Quang Đăng, chàng vũ công thu hút truyền thông thế giới mùa Covid với sáng tác "Vũ điệu rửa tay" "gây sốt" đang từng bước viết nên câu chuyện cuộc đời mình qua những thành công ấn tượng trong lĩnh vực nghệ thuật nhảy múa hiện đại.

Nữ nhiếp ảnh gia 8X và ước mơ “được chụp ảnh càng lâu càng tốt”

|Magazine | The Entertainment Issue

Nữ nhiếp ảnh gia 8X và ước mơ “được chụp ảnh càng lâu càng tốt”

Khi nhìn vào những bức ảnh chân dung được chụp bởi nhiếp ảnh gia Dy Duyên, chúng ta như đang cảm nhận nội tâm của nhân vật qua lăng kính nội tâm của chính ta. Đây có phải là đỉnh cao của nghệ thuật phơi sáng: làm cho người xem cảm nhận mình đang sống trong từng khung hình?

Điều gì khiến anh nông dân này vẫn bán được sầu riêng với giá 200.000 VNĐ/kg xuyên suốt mùa dịch?

|Doanh nhân

Điều gì khiến anh nông dân này vẫn bán được sầu riêng với giá 200.000 VNĐ/kg xuyên suốt mùa dịch?

Covid-19 khiến các cửa hàng sầu riêng chín tự nhiên 9 Phẻ đang trên đà phát triển phải khựng lại và bị thu hẹp dần. Nhưng sức sống của một thương hiệu Nông sản Việt từ tầm nhìn của CEO Hà Duy Trung vẫn mãnh liệt hơn bao giờ hết.

Sunday Brunch E2: “Croissant cua lột” giòn tan béo ngậy cho ngày cuối tuần rộn rã

|Ẩm thực

Sunday Brunch E2: “Croissant cua lột” giòn tan béo ngậy cho ngày cuối tuần rộn rã

Cuối tuần này, cùng vào bếp trổ tài chế biến món “Croissant cua lột” ngon như tiêu chuẩn nhà hàng hạng sang chỉ với vài ‘bí kíp’ có sẵn từ công thức của chuyên gia. Brunch tại nhà với Croissant cua lột, gồm bánh Croissant với trái bơ cắt lát, trứng khuấy, cua lột chiên giòn và sốt trứng.

Sắp chia tay thương hiệu GoViet

|News

Sắp chia tay thương hiệu GoViet

Sau gần 2 năm tham chiến thị trường gọi xe, thương hiệu GoViet và màu áo đồng phục đỏ của tài xế chuẩn bị biến mất, thay bằng cái tên mới là Gojek Việt Nam.

CEO Kyber Network Lợi Lưu: “Blockchain là cơ hội bứt phá về công nghệ cho người Việt”

|Công nghệ

CEO Kyber Network Lợi Lưu: “Blockchain là cơ hội bứt phá về công nghệ cho người Việt”

Blockchain có thể được xem là giải pháp có khả năng xử lý nhiều vấn đề bất cập về kinh tế xã hội, nhất là sau khi Covid-19 xảy đến. Và công nghệ Blockchain cũng được tiến sĩ trẻ Lợi Lưu, Giám đốc điều hành Kyber Network dự đoán sẽ phát triển mạnh hơn nữa trong tương lai.

Đồng sáng lập School of Gumption, Phạm Hải Yến: “Sự quan tâm lẫn nhau, tình yêu và trí tưởng tượng sẽ giúp ta chinh phục robot thay vì làm nô lệ cho công nghệ”

|Magazine | The Impact Issue

Đồng sáng lập School of Gumption, Phạm Hải Yến: “Sự quan tâm lẫn nhau, tình yêu và trí tưởng tượng sẽ giúp ta chinh phục robot thay vì làm nô lệ cho công nghệ”

"Sự quan tâm lẫn nhau, tình yêu và trí tưởng tượng sẽ giúp ta chinh phục robot thay vì làm nô lệ cho công nghệ", School of Gumption tin tưởng như vậy. Và niềm tin đó được gieo từ một trong những người sáng lập nên ngôi trường này – Phạm Hải Yến.