“It's OK not to be OK”: Minnesota psychologists push back on “toxic positivity”

Content:KEVYN BURGER; Translator: Hữu Phan | Photos:TheFace Team | 2020-05-06

“It's OK not to be OK”: Minnesota psychologists push back on “toxic positivity”
Chia sẻ:

"Choose joy."

"We’re in this together."

"Good vibes only."

In the midst of the pandemic, reminders to stay upbeat are everywhere. Mottos, memes and maxims along with Twitter hashtags and Instagram accounts are devoted to preaching optimism as an approach to manage the epic uncertainty.

But for some people, the relentless focus on the bright side can go too far.

Psychologists, who coined the term "toxic positivity", point out that the mind-over-matter message isn’t always the right approach, especially when it ignores, suppresses or dismisses negative feelings caused by grief, trauma or mental illness.

"Telling someone who is hurting to be positive is well-intentioned, but it backfires", said therapist Sherry Merriam. "It asks people to stuff their very real feelings. It makes the people it’s supposed to help feel even worse."

A licensed professional clinical counselor, Merriam recently moved her practice from her Edina office to her Hopkins dining room, where she now sees her clients via computer screen. While the toll from the shutdown has been widespread, Merriam said the losses are particularly harsh for those already dealing with mood disorders and anxiety.

"It’s as if this turned up the gravity on the planet. For those people, whatever they were trying to do feels harder and heavier now", she said. "Now we see the pressure to make something positive out of this situation — get that sourdough started, read those books. It’s wonderful for those who can use those things as coping mechanisms, but a lot of people can’t and they feel like a failure. That’s what makes it toxic."

Long before the arrival of the coronavirus, JD Holmquist learned firsthand about toxic positivity.

In 2009 when he was a college student, he was drugged, beaten and sexually assaulted. As he struggled with post-traumatic stress disorder in the aftermath, he grew weary of being told to cheer up and count his blessings.

"Right from the start, I got a lot of unsolicited advice from everyone I interacted with in positions of power — police, nurses, doctors", said Holmquist, of Milaca, Minn. "The message was, "If you’re sad or depressed or experience a panic attack, cover it up.""

Holmquist, who has an undergraduate degree in psychology and master’s degrees in public health and criminal psychology, is now a victim’s advocate. He regularly lobbies for more professional support for people who have survived trauma.

"It makes other people feel better when they tell you that things will look up. They can think, "I gave you wonderful advice on how to manage your mental health"", he said. "For a long time I tried to force myself to believe that and I wound up ignoring very real conditions. Pushing away something that needs to be felt can make it fester. It’s OK not to be OK."

A different message

Positivity needn’t be toxic. A body of research finds that cultivating a positive outlook can boost immunity, lower stress levels and even lengthen life spans.

But due to their personalities, brain chemistries or experiences, not everyone can simply adopt a happy-go-lucky outlook. Denying negative emotions takes its own toll, according to social scientists.

Stanford researchers who followed participants for 10 years concluded that denying negative feelings as a coping mechanism during stressful times was linked to a heightened risk of later depressive symptoms. A 2012 Australian study found that people who followed social expectations about feeling happy actually felt sad "more frequently and intensely."

"Research has shown us that it’s normal for different people to have different set points with their emotions", said Mary Jo Kreitzer, founder and director of the Earl E. Bakken Center for Spirituality & Healing at the University of Minnesota.

"Someone who is experiencing overwhelming feelings of sadness can’t flip a switch or jolly their own way out of it", she said. "Toxic positivity refuses to acknowledge their challenges. If we ask others to be inauthentic, that doesn’t build resiliency and relationships."

Kreitzer, a professor in the university’s School of Nursing, encourages parents to allow their children to express a range of feelings.

"From the time kids are young, we can let them know you can be angry, you can be sad, it’s OK", she said. "You don’t have to go through life on autopilot. That’s a different message than one that says, "Get over it. Change your attitude. If you’re struggling, you’re weak,"", she said.

Bridget Siljander considers toxic positivity to be particularly cruel when directed at people with disabilities.

"We act like if they just try harder they can be happy. That ignores science. It ignores diversity. It ignores trauma", said Siljander, of Minneapolis. "It feels fake and makes them feel more alone and less hopeful."

A graduate student at the Humphrey Institute at the University of Minnesota, Siljander has worked as an advocate, employment counselor and personal care attendant for people with disabilities.

"Saying "be positive" marginalizes and isolates people", she said. "I’m autistic, I have depression and anxiety and I’ve been diagnosed with PTSD. It’s not realistic to ask me to conform to these very specific, socially valued emotions."

Siljander said the toxic positivity in messages during the weeks of the stay-at-home order have been especially jarring.

"When I hear, "Everything is going to be OK," I think, "Speak for yourself". If your needs are being met, you can spout out platitudes. It’s a slap in the face to people who don’t have the financial or emotional resources to absorb the losses they’re facing."

That’s not to say that focusing on the positive is ineffective. Siljander acknowledges that looking for silver linings helps some people bounce back.

"If it works for you, it’s not toxic", she said. "If it makes someone else feel invalidated, it is."

Acknowledge uncertainty

If you or someone you know is struggling, looking on the bright side may not be helpful. Trying to reason away negative feelings or demanding that you "Snap out of it!" likely won’t do any good and may, in fact, be harmful.

Instead, when someone expresses their emotions, listen, then acknowledge and validate their feelings. Instead of assuring them that everything will be OK, say, "I’m here for you, I care for you" and ask how you can support them.

If someone feels overwhelmed, give them space to talk about their experience without judgment. You can say, "That sounds hard for you, tell me more about that."

Don’t tell them what you would do or feel in their place. Instead, ask them if they just need to vent or want advice.

If the negative feelings deepen or linger, don’t play therapist. People with persistent depressive feelings should be encouraged to see a physician and a mental health professional.

Sponsored Stories

Adtima: Ai ‘đọc vị’ được khách hàng sẽ chiến thắng trong mùa Tết hậu COVID-19

Giai đoạn hậu COVID-19, sự thay đổi trong suy nghĩ và thói quen mua sắm là cơ hội để doanh nghiệp chứng tỏ khả năng thấu hiểu, từ đó chinh phục khách hàng. Cuộc chiến này chưa bao giờ dễ dàng, và đường đua chiến dịch Tết như màn trình diễn đầy màu sắc, giàu cảm xúc của các nhãn hàng thấu hiểu khách hàng của họ.

Chiến dịch “Bán chai rỗng giá 10 triệu” – Luồng gió mới cho ngành hàng đậm chất kỹ thuật

Chưa từng có tiền lệ, câu chuyện về chai nước rỗng được rao bán với giá 10 triệu của Karofi đã làm “khuynh đảo” cộng đồng mạng và giới kinh doanh ngành lọc nước.

Chuyên gia Đoàn Kiều My: Startup DeepTech Việt Nam chưa thể tự tiếp thị về mình với nhà đầu tư

Xã hội có nhiều vấn đề để giải quyết, có nhiều giải pháp nhưng cái nào là cái tối ưu nhất cho từng thị trường. Sau bước hiểu về bản chất, các startup giờ đây có thể kết hợp nền tảng công nghệ mới, từ đó sẽ hình thành nên những thế hệ Deep Tech ngày càng tối ưu hóa thị trường hơn, có thể ứng dụng ngày càng nhiều các dự án nền tảng Deep Tech vào đời sống. Để thành công, cần chiến lược thu hút nhà đầu tư ra sao?

Trần Tuấn Việt: “Ảnh hay” hay hơn “ảnh đẹp”

|Magazine | The Impact Issue

Trần Tuấn Việt: “Ảnh hay” hay hơn “ảnh đẹp”

Khoảnh khắc “Làm hương” được đăng tải trong tạp chí National Geographic là bước ngoặt lớn nhất và làm thay đổi cuộc đời của Trần Tuấn Việt. Kể từ đó, “Làm hương” đã truyền cảm hứng cho rất nhiều bạn bè trong và ngoài nước đến với những làng nghề làm hương để sáng tác ảnh, đồng thời khiến “cha đẻ” của nó trở thành một trong số những gương mặt nổi bật, tiên phong trong hoạt động giới thiệu hình ảnh Việt Nam ra thế giới.

Trương Thế Vinh - ‘Voi biển’ đa tài và kiên nhẫn

|Magazine | The Entertainment Issue

Trương Thế Vinh - ‘Voi biển’ đa tài và kiên nhẫn

Việc Trương Thế Vinh công khai chính thức về việc ra mắt ban nhạc “Voi Biển” và đánh dấu cho sự trở lại bằng cột mốc tung MV Happy đầu tiên vào ngày 23/9, đang thu hút sự chú ý của cư dân mạng, đặc biệt là khán giả mến mộ chàng ‘Voi biển’ đa tài, đáng yêu, luôn truyền nguồn năng lượng vui vẻ, hứng khởi trong các vai trò gần đây mà anh tham gia.

Oracle và Walmart đạt được thỏa thuận mua lại TikTok

|News

Oracle và Walmart đạt được thỏa thuận mua lại TikTok

Nền tảng video ngắn có khoảng 100 triệu người dùng ở Mỹ, TikTok, xác nhận đã đàm phán thỏa thuận với hai công ty Mỹ, trong đó Oracle sẽ trở thành nhà cung cấp nền tảng công nghệ còn Walmart là đối tác thương mại. Giá trị và thông tin chi tiết của thương vụ vẫn chưa được công bố.

Nguyễn Phi Vân: Sống không mục tiêu giống đi đường mà không biết đích đến

|Magazine | The Impact Issue

Nguyễn Phi Vân: Sống không mục tiêu giống đi đường mà không biết đích đến

Nữ tác giả quyển sách cộng tác giữa người và AI đầu tiên tại Việt Nam "NYM - Tôi của tương lai", Nguyễn Phi Vân, nói về thành tựu đạt được trong 5 năm qua nhờ vào việc đặt mục tiêu và bám sát theo mục tiêu đó với quyết tâm lớn và không từ bỏ cho dù phải đánh đổi, phải trả giá, phải đương đầu với thử thách lớn đến như thế nào... thay vì suốt ngày than vãn, đổ thừa lý do hay bấu víu vào những bí quyết thành công từ người khác.

Quang Đại - Kẻ mộng mơ luôn hành động

|Magazine | The Business Issue

Quang Đại - Kẻ mộng mơ luôn hành động

Hầu hết mọi người biết đến Quang Đại với tư cách là một người mẫu. Nhưng anh luôn trong tâm thế tìm hiểu nhiều thứ mới, dù đó có thể phải bước qua những ngày chông chênh để hiểu bản thân thực sự muốn gì, có ý tưởng ra sao. Giờ đây, vừa hoạt động nghệ thuật, Quang Đại vừa điều hành 3 dự án kinh doanh lần lượt là: Mơ, Thinker&Dreamer và Nấp vô cùng ấn tượng.

Nguyễn Ngọc Vũ tạo “luật chơi” riêng cho sự nghiệp nghệ thuật của mình

|Magazine | The Impact Issue

Nguyễn Ngọc Vũ tạo “luật chơi” riêng cho sự nghiệp nghệ thuật của mình

Đổi trường, đổi ngành đến 4 lần, từng có lúc bỏ dở việc học chỉ để suy ngẫm xem mình thích gì, Nguyễn Ngọc Vũ cuối cùng cũng đã tìm được một con đường riêng. Con đường không đến từ giảng đường đại học, nhưng lại mở ra một mảnh đất màu mỡ để anh ghi dấu ấn của mình qua những triển lãm nghệ thuật quảng bá văn hóa Việt thu hút sự chú ý của giới chuyên môn quốc tế.

“Voi biển” Trương Thế Vinh sẵn sàng trở lại với “đường đua” âm nhạc

|News

“Voi biển” Trương Thế Vinh sẵn sàng trở lại với “đường đua” âm nhạc

"Voi biển" Trương Thế Vinh hé lộ về việc anh sẽ trở lại với âm nhạc trên trang cá nhân và loạt tin tức thông báo chuẩn bị tung MV mới vào ngày 23/09 tới khiến fan yêu mến thần tượng này 'hóng' đến ngày ra mắt chính thức. Cơn sốt chờ đón sự trở lại của giọng ca "Tình yêu hoa gió" từng chiếm trái tim thế hệ 8X, 9X nay sẽ trở lại trong hình tượng 'Voi biển' Band ra sao?

The images of slaughtered animals will evoke humanity and compassion deep inside each person

|Community

The images of slaughtered animals will evoke humanity and compassion deep inside each person

Wildlife conservationist Nguyen Ngoc Nhu Thao and her journey to save the planet